La dette publique... soit ! Mais la dette privée ? Ou pourquoi l'euro n'a rien à voir avec la crise européenne.

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La dette publique n'est pas le seul problème

Depuis des années et particulièrement ces derniers mois, on nous répète que la dette publique est le pire mal qui puisse affecter l'économie. La dette publique est toujours « trop élevée », elle pèse sur les « générations futures ». Mais, bizarrement, on ne parle jamais de la dette privée (contractée par les ménages et les entreprises). Pourquoi serait-elle plus « supportable » pour l'économie ?



Le graphique suivant [source des données : banque de France] montre  l'évolution de la dette privée et de la dette publique (en % du PIB) entre mars 1999 et septembre 2009 pour la zone euro. (Voir graphique)

graph euro

De la responsabilité de chacun ; la dette privée

Dans tous les pays de la zone euro (dont la France), la dette privée est plus importante que la dette publique. De plus, elle augmentent beaucoup plus vite et plus régulièrement que la dette publique (sauf en Allemagne).

Les problèmes de la Grèce et de l'Espagne n'ont rien à voir avec l'euro

Le cas de l'Espagne est particulièrement éloquent :

    1.    L'endettement privé a littéralement explosé depuis 10 ans, passant de 90% du PIB en 1999 à 200% du PIB fin 2009.

    2.    Dans le même temps, malgré les conséquences de la crise financière, la dette publique passait de 70% du PIB à 60%. (Voir graphique)

graph espagne

Selon les fameux « critères de convergence », l'Espagne passait pourtant pour un pays vertueux en raison de la faiblesse de sa dette publique (40% du PIB en 2008). Cela n'a pas l'empêché de connaître une grave crise qui s'est traduite par l'effondrement du secteur de la construction et la montée en flèche du chômage (20% de la population active).

Une coupable : la bulle immobilière

Bien évidemment, la cause de cette déroute n'est pas la dette publique mais bien l'excès de la dette privée, dû notamment à l'envolée des prix des logements. Cette bulle immobilière rendait nécessaire l'endettement des ménages, qui à son tour contribuait à gonfler cette bulle. Le parfait cercle vicieux…

Au sein de la dette privée, la dette des ménages occupe en effet une part importante et en constante augmentation. Elle constitue le lot commun des pays européens [source des données : Eurostat].

La palme revient au Royaume-Uni, dont l'endettement des ménages est passé de 90% à 152% du revenu disponible brut (RDB) entre 1997 et 2008. Le Portugal et l'Espagne suivent de très près. Quant aux ménages grecs, leur endettement est passé de moins de 20% du RDB en 2000 à 70% en 2008… (Voir graphique)

dettes

Comment expliquer une telle évolution de la dette privée ?

    •    L'impact des mesures libérales sur la précarisation du marché du travail a été colossal. En générant des petits boulots et des « working poors » [travailleurs pauvres], on sape durablement la demande.

    •    Il fallait donc lâcher la bride du crédit. D'une main, on enlève du salaire aux travailleurs pour mieux rémunérer les actionnaires, de l'autre on lui prête de l'argent pour qu'il continue à acheter ce que produisent les entreprises.

Se focaliser sur la dette publique dans l'analyse du risque d'excès d'endettement est illogique : l'excès d'endettement privé est tout aussi grave que l'excès d'endettement public.

Quelle que soit l'évolution de la dette publique, un excès de dette privée peut avoir des effets dramatiques : bulles sur les prix des actifs, défauts des emprunteurs… Brandir l'épouvantail de la dette publique n'est qu'un moyen détourné pour décrédibiliser la dépense publique, donc l'action publique.

Tout ceci plaide pour un « changement de logiciel » dans la supervision macroéconomique. Il faut donner au moins autant d'importance à la surveillance de l'endettement privé qu'à celle de l'endettement public. N'oublions tout de même pas que la crise financière actuelle a été déclenchée par un excès d'endettement privé aux Etats-Unis…

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